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La découverte des plans nucléaires secrets de l'Iran fait naître de nouvelles craintes

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Début 2003, un groupe de scientifiques iraniens a commencé à parcourir le pays dans une quête secrète pour trouver un endroit pour creuser un tunnel inhabituel. Ils ont fouillé le vaste désert de Lut en Iran jusqu'à ce qu'ils trouvent enfin ce qui semblait être le bon endroit, une zone morte semblable à Mars considérée comme l'un des endroits les plus chauds et les plus secs de la Terre.

Les conditions dans cette étendue de désert salé sont si extrêmes que presque aucun animal ou plante ne peut y survivre. Mais elle était parfaitement adaptée à ce que voulait l’Iran – une chambre souterraine pour la première explosion nucléaire du pays. Des photos et des mesures ont été prises puis cachées pour attendre le moment où une bombe était presque prête pour les tests.

Le tunnel n'a jamais été construit, mais 17 ans plus tard, les images et les sondages existent toujours, faisant partie d'un trésor récemment découvert de documents nucléaires iraniens secrets. Les dossiers, actuellement à l'étude dans les principales capitales occidentales, attirent une nouvelle attention alors que les experts en armes cherchent à répondre à une question soudainement opportune: à quelle vitesse l'Iran pourrait-il construire une bombe nucléaire s'il décidait de le faire?

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La semaine dernière, le chien de garde nucléaire de l'ONU a rapporté que l'Iran accélérait sa production d'uranium enrichi au milieu des tensions croissantes concernant le retrait de l'administration Trump de l'accord sur le nucléaire iranien de 2015. Le stock croissant donne potentiellement à Téhéran un ingrédient crucial pour une future bombe – l'uranium fissile. Et les documents cachés depuis longtemps, volés à l'Iran il y a deux ans par des espions israéliens, offrent un nouvel aperçu de la mesure dans laquelle l'Iran a déjà fait pour acquérir d'autres composants essentiels nécessaires à la construction d'une arme nucléaire.

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Les enregistrements récemment publiés dans le trésor de documents témoignent de la profondeur et de l’échelle des recherches nucléaires passées de l’Iran, montrant comment les scientifiques iraniens ont couru pour maîtriser les principaux défis techniques. Des rapports sommaires montrent que les responsables iraniens menaient des dizaines d'expériences complexes à travers un réseau de laboratoires secrets tout en cherchant à répondre à des questions pratiques, telles que l'endroit où dans le pays ils pourraient creuser un puits souterrain pour un futur essai nucléaire.

Les résultats de ces travaux sont toujours à la disposition de l'Iran, ce qui lui donne une longueur d'avance au cas où ses dirigeants décideraient de se précipiter pour devenir un État doté d'armes nucléaires, disent des experts américains et du Moyen-Orient en matière d'armes.

"En 2003, l'Iran avait une conception d'armes nucléaires et il construisait des choses – faisant toute la gamme des activités", explique David Albright, un analyste des armes nucléaires qui a examiné des centaines de pages des documents tout en recherchant un livre, en préparant plusieurs ébauches analyses. «Mais sont-ils vraiment prêts à commencer à produire une arme? Nous ne savons toujours pas, mais nous devrons peut-être bientôt le découvrir. "

L'Iran a considérablement réduit son temps théorique de «percée» – la période de mois dont il aurait besoin pour acquérir la valeur d'une bombe d'uranium de qualité militaire – à moins de quatre mois

Depuis le retrait unilatéral de l'administration Trump de l'accord sur le nucléaire iranien de 2015, la République islamique a renoncé à bon nombre des restrictions et limites nucléaires qu'elle avait acceptées en vertu de l'accord international historique, y compris un plafond de 300 kg sur son stock d'uranium faiblement enrichi. Un rapport publié la semaine dernière par l'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) a révélé que l'Iran avait dépassé ces restrictions, amassant plus de 1020 kg d'uranium faiblement enrichi et activant de nouvelles centrifugeuses pour produire encore plus de combustible nucléaire plus rapidement. L'uranium faiblement enrichi est utilisé dans les centrales nucléaires, mais avec un traitement supplémentaire, il peut être converti en uranium hautement enrichi pour les bombes nucléaires.

Avec un stock plus important, l'Iran a considérablement réduit son temps théorique de «percée» – la période de mois dont il aurait besoin pour acquérir une bombe d'uranium de qualité militaire – à moins de quatre mois, selon certains calculs indépendants. En vertu de l'accord de 2015, l'Iran avait déconnecté la plupart de ses centrifugeuses, exporté la majeure partie de son uranium et démantelé un réacteur nucléaire. Les responsables américains à l'époque estimaient le seuil de cassure de l'Iran à environ un an. L'Iran a également accepté une surveillance internationale approfondie pour se prémunir contre la tricherie, et de nombreux analystes pensaient qu'une crise nucléaire avait été évitée jusqu'en 2030 au moins, date à laquelle de nombreuses dispositions devaient expirer.

Cela a changé lorsque le président américain Donald Trump, qui a à plusieurs reprises dénoncé l'accord à courte vue et comme une «catastrophe», s'est éloigné de l'accord et a réimposé des sanctions contre l'Iran. Depuis lors, l'Iran est rapidement passé d'un stock modeste d'environ 200 kg d'uranium enrichi – beaucoup moins que ce qui est nécessaire pour un seul appareil nucléaire – à une masse importante et croissante de combustible qui pourrait bientôt lui permettre de fabriquer plusieurs bombes, si il en a décidé ainsi.

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Les partisans de l'accord ont critiqué Trump pour avoir tenté de faire échouer un accord qui, quels que soient ses défauts, semblait fonctionner, comme l'ont reconnu les propres conseillers du président dans un témoignage au Congrès. Mais plusieurs d’entre eux ont également noté lors d’entrevues que les actions de l’Iran jusqu’ici sont réversibles, et les dirigeants iraniens semblent plus intéressés par l’envoi de signaux que par la construction d’armes.

"À ce jour, les démarches de l'Iran n'ont pas été irrémédiables – les Iraniens ont été relativement calibrés dans leur réponse", a déclaré Robert Malley, président de l'International Crisis Group et conseiller sur la politique au Moyen-Orient dans les administrations Obama et Clinton. «Si vous êtes l'Iran en ce moment, les outils dont vous disposez dans votre arsenal sont une capacité à étendre votre arsenal nucléaire, à perturber les marchés ou à menacer les pays de la région et la présence américaine en leur sein. Et si ce sont les outils dont ils disposent, ce seront ceux qu'ils envisageront d'utiliser en réponse à la pression américaine qu'ils considèrent comme équivalant à une guerre économique. »

Une photo d'archive datée du 2 février 1999 montre une famille iranienne passant devant un missile Shahab-3 exposé lors d'une exposition d'armes au parc des expositions principal de Téhéran (.)

L'un des architectes de l'accord de 2015, le secrétaire américain à l'Énergie de l'époque, Ernest Moniz, a déclaré que les Iraniens se sont jusqu'à présent abstenus de toute action qui signalerait clairement une intention de fabriquer des armes, comme jeter des inspecteurs de l'AIEA ou se retirer de la non-prolifération internationale. Traité.

"Ce qui est très important, c'est que le régime de vérification continue de confirmer qu'ils ne sont pas en" mode breakout "", dit Moniz, "ce qui signifierait tout faire".

Les nouvelles divulgations des archives nucléaires iraniennes sont un portrait de ce à quoi «tout est prêt». Depuis au moins 2007, les agences de renseignement américaines savent que l'Iran a lancé un programme secret appelé Projet 110 – qui fait partie d'une initiative plus vaste connue sous le nom de plan AMAD – à la fin des années 1990 dans le but de construire rapidement jusqu'à cinq bombes nucléaires.

Les responsables américains estiment que les dirigeants iraniens ont suspendu le programme peu de temps après l'invasion américaine de l'Irak voisin en 2003. Mais la mine de documents nucléaires, volés dans un entrepôt de Téhéran par des agents israéliens en 2018, a fourni une énorme quantité de nouveaux détails sur le nucléaire abandonné. projet, montrant comment les agences et les laboratoires iraniens ont travaillé fiévreusement pour maîtriser les technologies et les compétences critiques selon un calendrier très chargé.

Les documents, composés de dizaines de milliers de pages imprimées et de disques informatiques, ont été partagés avec l'AIEA basée à Vienne, les États-Unis et plusieurs autres gouvernements. Des responsables de l'AIEA ont confirmé lors d'entretiens qu'ils continuaient de fouiller les dossiers et qu'ils avaient confronté des responsables iraniens au sujet de plusieurs programmes et installations de recherche présumés qui étaient auparavant inconnus.

Le climat menaçant signifie que le désert est fiable et vide – et donc idéal comme site d'essais nucléaires

"Nous prenons les informations très au sérieux, mais nous ne les prenons pas pour argent comptant", a déclaré Rafael Grossi, le nouveau chef de l'AIEA, lors d'une interview à Washington le mois dernier. Grossi a cité un «effort minutieux et méticuleux» pour vérifier la crédibilité des informations.

Les documents montrent comment les chercheurs nucléaires iraniens ont travaillé en tandem pour tenter de résoudre plusieurs défis techniques complexes dans la construction d'une arme. L’un des résumés d’Albright montre comment l’Iran a effectué près de 200 tests sur une période de sept mois, visant principalement à maîtriser les problèmes physiques liés à la construction d’un ensemble de charges explosives autour d’un noyau d’uranium métal. Avec un timing précis, les explosions font imploser le cœur d'uranium, déclenchant une réaction nucléaire en chaîne.

Selon une feuille de calcul préparée par les superviseurs du projet 110, une moyenne de 32 tests ont été effectués chaque mois, un chiffre surprenant indiquant «plus de tests que ce qui était précédemment connu du public», a écrit Albright et la co-auteur Sarah Burkhard dans l'une des analyses.

D'autres documents montrent que les Iraniens effectuent des recherches sur la métallurgie de l'uranium et les conceptions d'ogives et effectuent également des simulations informatiques d'explosions nucléaires – s'attaquant systématiquement à chacun des «principaux goulots d'étranglement» sur le chemin difficile vers une arme, dit Albright.

Un lot distinct d’enregistrements détaille les efforts de l’Iran pour trouver un site potentiel pour la chambre d’essai souterraine. On savait que l'Iran avait examiné cinq sites potentiels, mais de nouveaux documents suggèrent que les scientifiques iraniens s'étaient installés sur un emplacement probable – le Dasht-e Lut dans le sud-est de l'Iran, près de la frontière afghane.

Une photo d'archive prise en décembre 1996 montre la centrale nucléaire de Bushehr sur la côte nord du golfe Persique (STR / . via .)

Les documents montrent que des responsables iraniens collectaient des données géologiques et des nappes phréatiques et prenaient des photos de sites dans le désert où ils pourraient potentiellement enfoncer un puits profondément dans le sol pour des tests d'armes.

Le désert infernal de Lut est l'un des endroits les plus chauds de la planète. Les satellites passant au-dessus de leur tête ont enregistré des températures sur la surface sablonneuse pouvant atteindre 70 ° C, ou plus chaudes qu'un steak bien cuit. Le climat menaçant signifie que le désert est fiable et vide – et donc idéal comme site d'essais nucléaires.

Il n’est pas clair dans les documents combien d’équipements et de composants d’essai l’Iran a réussi à conserver après la fin du programme. Au moins certains des matériaux et des installations vieux de près de deux décennies devraient être recréés ou réorganisés, mais Albright dit que d'autres aspects du projet 110 ont presque certainement survécu intacts et sont probablement entreposés quelque part dans le pays.

«Tout équipement précieux – chambres d'explosifs, caméras (ultra-rapides) – ils auraient été conservés et probablement déplacés ailleurs», explique Albright. "La question de savoir s'ils sont prêts à passer (à de nouveaux tests) doit maintenant être prise en compte. Cela enrichit la discussion sur la rapidité avec laquelle ils pourraient prendre de l'uranium de qualité militaire et le transformer en arme nucléaire."

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Obtenir des réponses de Téhéran semble peu probable. L'Iran n'a jamais reconnu ses efforts antérieurs pour construire une bombe, et ces derniers mois, il a empêché les inspecteurs de l'AIEA de visiter trois sites identifiés dans le document, selon un rapport de l'agence cette semaine. Olli Heinonen, un ancien haut fonctionnaire de l'AIEA qui a dirigé les inspections des installations iraniennes au début des années 2000, dit que Téhéran doit ouvrir ses installations et expliquer pleinement ses travaux antérieurs s'il veut éviter les soupçons selon lesquels il fait plus que compléter son stock d'uranium.

"Après 17 ans, l'AIEA n'a pas été en mesure de conclure que l'Iran respecte son accord de garanties", a déclaré Heinonen. "Ce ne sont pas de bonnes nouvelles."

© The Washington Post